TCP/IP, la base de la interconexión.

El siguiente paso en la evolución de internet fue la incorporación a la red de un protocolo de comunicaciones (conjunto de reglas y procedimientos que regulan las comunicaciones telemáticas) robusto y eficaz para hacer posible la sencilla conexión de nuevos hosts y de nuevas redes independientes. En su primera disposición, Arpanet disponía de un protocolo “host a host” de manera que el mismo debía adaptarse a las características de los diferentes equipos informáticos que pretendieran incorporarse a ella.

En aquella época, los ordenadores eran bastante incompatibles unos con otros e incluso a nivel interno manejaban distintos códigos para la representación de la información (ASCII, EBCDIC, etc.). Por tanto, no se trataba solo de conectar equipos, sino de conseguir que pudieran dialogar entre ellos y compartir información de manera comprensible. Este inmenso trabajo, unido al rápido crecimiento de la red, hizo inviable continuar con la conexión "punto a punto" y propició el desarrollo de una nueva familia de protocolos de comunicaciones. Surge así un nuevo paradigma: la interconexión de sistemas abiertos ('internetworking'), de manera que equipos informáticos de distinta naturaleza pudieran compartir datos y aplicaciones dentro de un entorno abierto de comunicaciones.

  • ASCII ('American Standard Code for Information Interchange' - Código Estándar Estadounidense para el Intercambio de Información). Código de caracteres basado en el alfabeto latino creado en 1963 por el Comité Estadounidense de Estándares (conocido desde 1969 como Instituto Estadounidense de Estándares Nacionales, o ANSI) como refundición o evolución de los conjuntos de códigos usados entonces en telegrafía. En 1967, se incluyeron las minúsculas, y se redefinieron códigos de control para formar el código US-ASCII.
  • EBCDIC (acrónimo de 'Extended Binary Coded Decimal Interchange Code') es un código estándar de 8 bits usado por computadoras mainframe IBM. IBM adaptó el EBCDIC del código de tarjetas perforadas en los años 1960 y lo promulgó como una táctica customer-control cambiando el código estándar ASCII.
evolución de arpanet en mapas
Mapas que muestran el crecimiento de Arpanet en los primeros años. Fuente: La gran historia de la computación (https://sites.google.com/site/lagranhistoriadelacomputacion/internet/1969-arpanet).

Esta idea nace en contraposición a los sistemas propietarios (o cerrados), típicos de la época cuyo paradigma lo representaba perfectamente la familia de ordenadores IBM S/360, sistemas donde tanto el hardware como el software eran específicos y propiedad del fabricante y existían muchísimos problemas, tanto técnicos como económicos, para hacerlos compatibles con otros equipos (además, como la empresa IBM era el “gigante informático” de la época, con un nivel de dominio superior incluso al que ha llegado a tener Microsoft, el mercado se veía muy condicionado por sus sistemas y tecnologías). 

Panel frontal del IBM 360
Panel frontal del IBM 360

El IBM 360 fue el primer ordenador en usar microprogramación. Con su introducción en el mercado se creó el concepto de arquitectura de familia que consistió en 6 ordenadores que podían hacer uso del mismo software y los mismos periféricos. El sistema también hizo popular la computación remota, con terminales conectados a un servidor, por medio de una línea telefónica. El IBM 360 es uno de los primeros ordenadores comerciales que usó circuitos integrados, y podía realizar tanto análisis numéricos como administración o procesamiento de archivos. Se considera que la tercera generación de computadoras comenzó con su introducción. Estos modelos comenzaron a ser retirados a partir del año 1977.

La solución a la incompatibilidad entre equipos conectados a una misma red pasaba por definir una arquitectura de comunicaciones en la que, en forma de niveles o capas, se planteara la resolución de los problemas por medio de unas funciones que desarrollan distintos protocolos de comunicaciones. Bajo esta perspectiva se define un nivel de “interconexión” superior al nivel de “intrared”. Así, los equipos trabajan a nivel local según las características de su sistema operativo y luego operan a nivel de red bajo nuevas reglas, formatos y procedimientos especificados por un protocolo de red con vocación de sistema abierto.

En el caso de internet ese protocolo de comunicaciones es el TCP/IP (“Transmission Control Protocol/Internet Protocol”) propuesto y desarrollado por dos de los investigadores más importantes en la historia de la red: Vinton Cerf y Robert Khan (1974).

Estructura general de la familia de protocolos TCP/IP
Estructura general de la familia de protocolos TCP/IP

La solución a la incompatibilidad entre equipos conectados a una misma red pasaba por definir una arquitectura de comunicaciones en la que, en forma de niveles o capas, se planteara la resolución de los problemas por medio de unas funciones que desarrollan distintos protocolos de comunicaciones. Bajo esta perspectiva se define un nivel de “interconexión” superior al nivel de “intrared”. Así, los equipos trabajan a nivel local según las características de su sistema operativo y luego operan a nivel de red bajo nuevas reglas, formatos y procedimientos especificados por un protocolo de red con vocación de sistema abierto. En el caso de Internet ese protocolo de comunicaciones es el TCP/IP (“Transmission Control Protocol/Internet Protocol”) propuesto y desarrollado por dos de los investigadores más importantes en la historia de la red: Cerf y Khan (1974).

TCP/IP es en realidad una familia de protocolos donde TCP es el encargado del control del flujo de datos y de la transmisión segura por la red de los paquetes de datos e IP de la identificación de origen y destino de la transmisión y del adecuado direccionamiento de los paquetes de datos (se corresponden con los niveles 3 y 4 del Modelo OSI de interconexión de sistemas abiertos)..DARPA (la siguiente denominación de ARPA) financió la implementación de este protocolo y, en poco tiempo, existieron versiones independientes que podían interoperar.

Al principio, todos estos desarrollos se realizaron en grandes equipos informáticos (aún no se había popularizado el ordenador personal). Por ello, se desarrollaron versiones más sencillas y compactas que dieron fruto a dos implementaciones: la del PARC de Xerox y otra, la más trascendente, para el PC de IBM. Con ello se conseguía que los ordenadores personales también pudieran convertirse en hosts de ARPANET sin necesidad de formar parte de otras redes más grandes, se había dado un paso definitivo hacia la interconexión global.

El IBM Pc, el ordenador que lo cambió todo.
Fotografía de un IBM PC con monitor de color. 

El IBM Personal Computer, fue el ordenador que lo cambió todo. Introducido en agosto de 1981 y creado por el equipo del IBM Entry Systems Division. Junto al "microcomputador" y al "computador casero", el término "computador personal" ya estaba en uso antes. Se empleó en 1972 para caracterizar al Alto de Xerox PARC, pero el éxito de IBM hizo que PC significara más específicamente microcomputador compatible con sus productos. El grupo de trabajo reunido para desarrollar el IBM PC decidió que el sistema operativo viniera de vendedores externos. Esta ruptura con la tradición de la compañía (siempre desarrollo interno), se llevó a cabo para ahorrar tiempo. Microsoft fue seleccionada como fabricante del sistema operativo: el PC-DOS o MS-DOS.

En pocos años se vio claro que esto fue el mayor error estratégico de la empresa IBM porque propició el lanzamiento de otro gigante informático: la empresa de Bill Gates, Steve Pallmer y Paul Allen: Microsoft Curiosamente, en la misma época, incluso un poco antes, Steve Wozniak y Steve Jobs lanzaban el Apple II, la primera serie de microcomputadores de producción masiva hecha por la empresa Apple Computer, pero este avance quedó un poco "escondido" por la trascendencia del PC.

Y también pasó algo desapercibido un hecho terminológico, la palabra 'internetting' comenzó a usarse "muy y mucho" en detrimento de Arpanet.

Mapa lógico de Arpanet hacia 1977
Mapa lógico de Arpanet hacia 1977. Fuente Wikipedia https://es.wikipedia.org/wiki/ARPANET